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科普文章

靠鼻子吃飯的大家伙

發表日期:2009-09-11來源:放大 縮小
許久以前的地球上,曾經生活過巨大的動物,如龐然大物恐龍和巨型黃河古象。
這些龐然大物的祖先,往往是并不起眼的小動物。古脊椎動物也多是這樣,一個家族的進化史,通常都會經歷由小變大的過程。那些靠長長的鼻子取食的象類就是如此。
所有的象類都歸于長鼻目。埃及晚始新世出現的始祖象是長鼻目的祖先。它們身體粗笨,大小像豬,趾端有扁平的蹄,既沒有長鼻子,也沒有長長的象牙,只是上唇稍大些、上下頜的第二對門齒也稍大些--這是長鼻類后來發展出來的長長的象鼻子和長長的大象牙的雛形。
長鼻類在新生代中期和晚期主要沿著兩條進化路線發展成為世界性分布的、曾經顯赫一時的大家族。其中一條路線是經古乳齒象進化出象類的進化主線;另一條則是演化到恐象類的進化旁支。
與其他長鼻類不同的是,恐象類上頜上沒有長出長長的象牙,而是在下頜骨上長出一對從下頜前端向下彎曲的長牙。它們在舊大陸從中新世一直生存到更新世。
古乳齒象出現于早漸新世,身體比始祖象大了一倍,已經有了一條比較長的鼻子;上下頜的前部比始祖象更為突出,上頜前端第二門齒向前、向下伸出形成大象牙,下頜前端也有兩個水平伸出的大象牙。古乳齒象之后,進化主線上的長鼻類又分為3個類群,即長頜乳齒象、短頜乳齒象和真象。
長頜乳齒象生活在中新世晚期和上新世早期,嵌齒象就是它們的代表。它們的下頷大大伸長,下象牙嵌在上象牙之間。長頜乳齒象頰齒上的齒尖形成圓鈍的乳突狀,這就是“乳齒象”之名的由來。長頜乳齒象中有一類非常奇特的種屬,下象牙變得很寬,像一把巨大的鏟子,可以用來在淺水的湖底或沼澤中挖掘植物為食,它們也因此被稱為鏟齒象。
短頜乳齒象主要生活在中新世到更新世早期,在美洲甚至一直延續到全新世。軛齒象可以作為它們的代表。它們的下頜沒有大象牙,上頜的象牙在晚期種類里發展得很大而且彎曲得很厲害。
在中新世晚期和上新世早期,歐亞大陸上出現了從長頜乳齒象到真象的過渡類型--脊棱象。稍后,真象類中的劍齒象、古菱齒象、猛犸象直至現代的非洲象和亞洲象相繼出現。
從脊棱象進化到真象類的最早代表是劍齒象,它們在上新世晚期和更新世時生活在非洲東北部和亞洲的東部及南部。1973年,我國甘肅合水縣發現了一具世界上個體最大、保存最完整的劍齒象化石骨架,中國科學院古脊椎動物與古人類研究所的科學家們將它發掘出來并修理裝架起來。它肩部的高度有4米,身長有8米,一對長而微微彎曲的大象牙像兩把利劍,死去260萬年了,依然保持著一種不可侵犯的威嚴。因為它的出土地合水縣地處黃河之濱,因此這頭巨象被命名為黃河劍齒象,俗稱“黃河古象”或“黃河象”,它的故事已經寫進了我國小學五年級的語文課本里。
真象類中另一種神奇的種類是更新世后期的猛犸象。它們的遺骸總是發現在寒冷的大北方,北緯25度以南地區從來沒有發現過它們的蹤跡。顯然,它們是典型的喜寒動物,身上長有濃密的長毛(因此它們又叫做“毛象”)用以御寒。它們的背部還長有駝峰似的東西,其中儲存著脂肪,其用途顯然是當嚴冬來臨,暴風雪將食物掩埋之時為肌體和活動提供營養和能量。此外。它們的皮下有厚達9厘米的脂肪層,既可御寒,又可儲藏能量和營養。它們的大象牙也別具一格,剛剛長出時緊挨在一起,然后逐漸發展成新月形,接著逐漸向外開始強烈扭曲并向上方和里邊旋轉,以至于一些雄性個體到老年時,兩個大象牙的尖端都重疊在了一起。
猛犸象曾經遍布歐亞大陸和北美大陸的寒帶和寒溫帶地區。距今3萬年前,當我們人類的祖先也散布到這些地區的時候,這些貌似不可一世實則憨笨無防的植食性動物就成了人類的重要獵物之一。人類先是用標槍和投矛器,爾后加上弓箭和陷阱,經常將這些龐然大物逼得走投無路。當時中歐草原上的原始獵人,甚至已經掌握了猛犸象南冬北夏的季節性遷徙規律,他們曾經進行過季節性的野營,專門伏獵那些往來于北歐、中歐和東歐一帶的猛犸象。末次冰期結束,地球氣候顯著回暖,北方大陸上的寒帶、寒溫帶地區急劇向北退縮,使適應于寒冷氣候的猛犸象的棲息地面積驟減。這時,人類的捕殺獵取起到了落井下石的作用,猛犸象的種群迅速減少,終于在距今l萬年前從地球上滅絕了。
現在,地球上只剩下亞洲象和非洲象這兩種靠鼻子吃飯的大家伙了。但愿人類能夠將獵殺大象的熱情和雕刻象牙的精巧,用到科學探索和保護環境中來,留下更多的野生動物與人類為伴。
黃河象骨架圖
猛犸象
始祖象
附件:
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