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科普文章

“大間斷”

發表日期:2009-09-11來源:放大 縮小
6500萬年前的白堊紀末,恐龍大家族在地球上消失了,留下了一個近于“真空”的世界。這也標志著中生代的結束,新生代的開始。這時的地球比較溫暖,亞熱帶的森林可以分布到極地,也許因為缺少大型植物食性恐龍的存在,森林更加茂密。當時地球南北兩半球被古地中海分開,北美與歐洲通過北極區相連。亞洲則由白令海峽通向北美,而亞洲與歐洲之間則被當時位于烏拉爾山以東的海峽所隔斷。在這個“后恐龍時代”的世界里, “寄人籬下”近億年的哺乳動物終于得以發展,繁衍出可以主宰天下的子孫,只是這些古老類型的子孫們多數都沒能延續至今,因為它們經不住3 000萬年后的地球驟冷,全都夭折了。
新生代開始的第一時段叫古新世,經歷了約1 000萬年。古新世的化石在世界上發現不多,除北美外,僅在歐洲、南美和蒙古有少數幾個地點。自1970年開始,我國古哺乳動物學者在周明鎮院士領導下,在廣東、安徽、江西和內蒙古等地都有重要的發現。這一時期的哺乳動物個體不大,多是些新生的奇特種類:如鈍腳類的階齒獸、近靈長類的更猴、類“古食肉類”的中獸及恐角龍類等。
始新世是新生代的第二個階段,經歷了2000萬年。這期間地球氣溫升到了新生代以來的最高值?,F代只分布于東南亞熱帶的鼯猴在當時的北極也能找到。繁茂多樣的植被,高溫稍干的氣候,為脊椎動物的分異、發展提供了難逢的良機。一些重要的門類,如奇蹄類、偶蹄類和嚙齒類出現了,并得到迅速的發展。以致新生的這三類占據了當時哺乳動物群中的半數以上。
到始新世中后期(約4 000萬年前),氣候逐漸干冷,地球上首次在新生代高緯度區出現霜凍嚴寒,南極開始堆冰,寒冷的氣候致使兩棲類和爬行類的分異變緩?;祀s的針葉林、落葉林及硬葉植物的出現,使有蹄類和嚙齒類獲得更大的生活空間,種類繼續繁衍,個體也在不斷加大,導致在漸新世時地球上出現了最大的陸生動物叫犀。亞洲發現的巨犀肩高5.4米,頸長1.8米,可以夠到8米高的樹葉,其體重可達30噸,是現代最大的非洲象的4~5倍。
漸新世初,地球經歷了急劇的驟寒,在近100萬年的時間內,地球的年平均溫度下降了13攝氏度甚至更多,有了南極冰蓋。整個北半球覆蓋亞熱帶一溫帶森林,只有中亞蒙古是稀樹草原,而熱帶密林則退縮到了南半球中段。南極冰蓋的出現,導致海平面的下降,歐亞大陸間的海峽海水退出,使兩大陸的動物群可以遷徙交流。
歐洲西部在始新世時多為海水包圍的半島,在漸新世初,因海水退出連成大陸后,動物群發生了驚人的變化。原來生活在西歐半島上的晚始新世土著的哺乳動物有60%消失了,取而代之的主要是從亞洲遷入的新種類:奇蹄類中的跑犀、兩棲犀、真犀和爪獸;偶蹄類則全部為外來的巨豬、石炭獸和鹿型動物所取代。原來歐洲特有的獸鼠等嚙齒類也被松鼠、河貍、倉鼠和兔子等擠跑。歐洲的動物世界完全變了樣。
早在l 909年,瑞士古生物學者斯泰林就注意到歐洲這一重大生物演化奇觀,并稱之為“大間斷”。大間斷代表了地球史、生物史上的一次重要事件,它不僅發生在歐洲,在亞洲也同樣存在。
漸新世初的大間斷徹底改變了世界的面貌,也重新營造了新的生物結構。早期古老類型的哺乳動物逐漸滅絕,到漸新世末基本消失。而一些與現代哺乳動物直接有關的門類,如象、熊、鹿、河貍等的祖先陸續出現。待到距今2 300萬年的中新世開始,地球逐漸轉暖濕潤,大地則是另一番景象。
1 998年,中國和美國學者在分析了蒙古高原發現的33個始-漸新世的哺乳動物群后,得出結論:在始新世溫暖濕潤條件下生活著的眾多大型奇蹄類,一下子被適應干冷開闊草原的小型嚙齒類和兔類為主的動物群所代替。他們認為,這一突變恰似重新建造了一個新蒙古高原動物群,取名叫“蒙古重建”,其時代也正好與歐洲的大間斷相當。北美的大間斷同樣十分明顯,只是比歐洲早到約l 00萬年。生物群的滅絕替代,在植物群比哺乳動物群更顯著。
中華中獸的骨架復原
巨犀復原圖
恐角龍復原圖
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