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科普文章

中生代的鳥園

發表日期:2009-09-11來源:放大 縮小
  1.2億年前,遼寧的西部是一個生機勃勃的原始鳥類的樂園。那時的鳥類大多口長“鋼牙”,手具利爪,看起來遠不如它們今天的后代友好。這些古鳥有的還笨拙地學著飛行,在樹枝間蹦來蹦去;有的則已是身懷絕技的飛行高手;更有的飛出叢林,整日漫步在湖邊,盡情享受生活的樂趣。
(1)不經意的發現填補了鳥類演化的空白
1982年甘肅玉門偶然發現的一件中生代鳥類化石,拉開了我國中生代鳥類研究的序幕。這件僅僅保存了一側不完整的后肢的古鳥類化石,在1984年被命名為甘肅鳥。甘肅鳥是一種生活在水邊的鳥類?;唤洶l現,便開始受到國際上同行的關注,因為早期鳥類的化石實在是太稀少了,更何況是發現在l億多年前的屬于早白堊世的地層中。甘肅鳥為什么那么引人注目呢?我們需要對歷史做一點簡單的交代。
始祖鳥化石對于我們大多數人來說,恐怕都不太陌生。這種鳥類身披現代鳥類的羽毛,生活在距今大約1.5億年前的晚侏羅世,在骨骼特征上和爬行動物沒什么兩樣,因此是鳥類從爬行動物演變而來的最好的古生物證據。首次發現始祖鳥化石是在1 861年,只比達爾文發表((物種起源》著作晚了幾年,于是毫無疑問地成了當時支持進化學說的最重要證據之一。時至今日,始祖鳥仍然是最知名的化石種類之一。
1987年,遼寧省朝陽勝利鄉農民在自家的農田附近,發現了遼西第一件中生代鳥類化石。這就是1992年被命名為中國鳥的化石。1990年我國古生物學者在遼寧朝陽波羅赤尋找魚類化石時,偶然發現了當時世界上保存最完整的早白堊世的鳥類。1992年該化石被命名為華夏鳥。
(2) 孔子鳥--最早退化了牙齒的鳥類
我們都知道,現生的鳥類全都沒有牙齒,它們靠鳥喙取食。但在遠古的中生代,大多數的鳥類保留著嘴中的牙齒。在遼西中生代鳥園中,1995年命名的孔子鳥算是最值得一提的??鬃峪B是世界上已知最早有喙的鳥類,比大多數中生代的鳥類都原始,翅膀上的利爪還相當發達。與絕大多數的中生代早期鳥類不同,孔子鳥的牙齒已經完全退化??鬃峪B的飛行能力比始祖鳥要強,而且后肢也已經更適合于攀援樹木。此外,孔子鳥與始祖鳥非常不同的另外一點顯著特征,是孔子鳥骨質的尾椎已經愈合為一根較短的尾綜骨,而始祖鳥還保留有23節自由的尾椎。雖然,具有角質喙這一特征和現生的鳥類相同,但孔子鳥顯然是一類十分特化的鳥類,它和現生鳥類的起源沒有直接的關系。
(3) 四世同堂--快樂相處的大家庭
在遼西發現的中生代鳥類化石中,具有多種不同的種類。盡管它們所處的時代大致相當,但它們并不處在同一進化水平上。換句話說,它們其中的一些種類比較原始,而另外一些則相對比較進步,因此從系統演化的角度來說,它們代表了早期鳥類演化的幾個不同階段的成員。在某種意義上,可謂是“四世同堂”。例如,孔子鳥便是其中已知最原始的代表,它好比其他鳥類的旁系祖先。而遼西發現的大多數鳥類都可以被歸入到一類被稱為“反鳥類”的小家族,成員包括中國鳥、華夏鳥、波羅赤鳥、遼西鳥、始反鳥、原羽鳥和長翼鳥等等不同的類型。在這個小家族中,原羽鳥最原始,因此輩份也就最高。在這些反鳥化石中,每一個成員的口中都還發育牙齒,這是從爬行動物祖先保留下來的原始特征。此外,在翅膀上,還或多或少地保留一些小爪。它們不僅能夠飛行,而且在飛行能力上,一般都超過了始祖鳥和孔子鳥這些更原始的鳥類類型。
(4)原始而美麗的羽毛
我國中生代發現的所有鳥類中,原羽鳥的羽毛可能是最有意義的了。它保留了一對十分獨特的尾羽。這種原始的羽毛僅僅在后端才出現羽毛特有的羽枝,而沒有分化出羽枝的前端酷似一根加長的鱗片。這種原始的羽毛類型,可能代表了由鱗片向羽毛演變中的一種過渡類型,因此為研究羽毛的起源提供了不可多得的證據。在許多孔子鳥的一對尾羽中,也能見到類似的結構。對于這樣一種原始的羽毛類型,還有一些人表示了不同的看法,他們覺得,這種羽毛可能不是原始的類型,而是一種特化的類型。在現生的鳥類中,天堂鳥的尾羽與它們有些相似,但并不完全一樣??傊?,這些羽毛獨具特色的構造,無疑給本已豐富多彩的早白堊世的鳥類大家庭增添了一道靚麗的風景。
(5)走出叢林--伴水而生的鳥類
遼西的古鳥類幾乎都具有了飛翔的本領,它們生活的環境又是怎樣的呢?今天的鳥類大多數生活在樹上。同時,也有很多的鳥類失去了飛翔的本領,在地面奔跑;有些則適應了水邊或水中的生活。遼西的古鳥大多數也是樹棲的鳥類,包括孔子鳥、中國鳥、華夏鳥、波羅赤鳥、原羽鳥和遼西鳥等等。在反鳥類這一鳥類家族中,長翼鳥的生活環境有些特殊。它的腳的特征顯示,這是一類樹棲能力很強的鳥類。它的后肢短小,但前肢卻十分發達,顯示了強大的飛行能力。由于嘴巴較長,并有銳利的牙齒,因此推測這可能是一種以魚類等水生動物為主要食物,生活在水邊樹上的鳥類。長翼鳥可能具有與現生的翠鳥非常類似的生活方式,它可以長時間地棲握在樹枝上,發現水中的獵物后,靠重力、后肢的彈力和翼的推動力快速向下俯沖,用嘴捕捉獵物,其后通過翼快速有力地擊打水面起飛,并返回到棲枝。長翼鳥的生活習性同以往發現的其他反鳥不同,很顯然代表了一種新的生態適應類型。2001年,一種新的古鳥被發現于朝陽地區,它被命名為“會鳥”,是早白堊世時期最大的鳥類。會鳥比始祖鳥還要大。
孔子鳥化石
華夏鳥化石
始祖鳥復原圖
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